Para la definición y caracterización de los sistemas de abastecimiento de agua potable para consumo humano, se procedió a la definición de las regiones denominadas Sistemas Hídricos de Explotación (SHE). Estos sistemas se corresponden con áreas o regiones dentro de la provincia que guardan cierta relación en cuanto a la fuente de abastecimiento, almacenamiento (embalse, dique, azud, etc.), distribución, etc. A su vez en la definición existe una relación fundamental con el criterio de Cuenca Hidrográfica superficial y subterránea.
En un principio el análisis se llevaría a cabo teniendo como unidad de análisis la cuenca hidrográfica, sin embargo, está delimitación no tiene en cuenta las relaciones de los usuarios del agua fuera de la cuenca hidrográfica. Teniendo en cuenta esa realidad se utilizó como categoría de análisis para los estudios un nuevo concepto llamado Cuenca Social que también se denominará en este estudio a los diferentes Sistemas Hídricos de Explotación.
La cuenca social es un espacio geográfico definido por la cuenca hidrográfica más los espacios geográficos hasta donde llegan las aguas por acción de la gente. Este nuevo enfoque permitió analizar los sistemas de gobernanza que afectan un sistema de cursos de agua.
Dicho concepto parte de la definición tradicional, biofísica e hidro-geográfica de cuenca, y se basa en el reconocimiento de las múltiples y complejas relaciones entre la gente y el agua en la región.
Desde tiempos ancestrales, los grupos humanos han tratado de conducir el agua desde sus fuentes hasta las tierras secas, que en muchos casos están muy lejos de la cuenca geográfica desde donde fluye el agua. Las sociedades modernas siguen esta tradición en los grandes proyectos de transvase de agua, de una cuenca a otra, para suplir las necesidades de poblaciones urbanas o de proyectos de desarrollo agrícola o industrial en zonas carentes de agua. Una “cuenca social”, entonces, es un espacio delimitado por los nacimientos de los cursos de agua y las zonas altas que los protegen y nutren, y se extiende hasta donde llegan las aguas “naturalmente” y hasta donde son conducidas por los hilos construidos por las sociedades.
El concepto de cuenca social o “cuenca hidrosocial” es una unidad socio-territorial que involucra a todos los pobladores y que espacialmente rebasa los límites de la cuenca hidrográfica porque comprende las zonas de producción de agua, zonas de aprovechamiento, trasvase (traslado) de aguas en cuencas aledañas; rebasa jurisdicciones político administrativas (departamento, provincia, municipio).
Es una herramienta muy poderosa ya que permite generar una visión más integral del espacio en el cual se pretende planificar, intervenir, gestionar sobre el recurso agua. El manejo de este concepto durante las negociaciones de planificación permite una priorización de las acciones estratégicas, definir las responsabilidades de los sectores involucrados, tareas y metas de los diversos actores; dando en conjunto coherencia a procesos de planificación, desarrollo y gestión de recursos hídricos, con una perspectiva no solamente de un mejor aprovechamiento del agua, sino también de protección y adecuación.

SISTEMA HÍDRICO DE EXPLOTACIÓN. CONCEPTO DE CUENCA SOCIAL
A nivel de planificación estratégica, con la definición de dichos sistemas, se puede relacionar y vincular más fácilmente la oferta o disponibilidad de agua con la demanda de cada población de la Provincia. La definición obedeció a diferentes criterios que se tienen en cuenta tales como ambiente geográfico (cuencas superficiales), agua subterránea, acciones antrópicas desarrolladas en el pasado y presente por el hombre (acueductos que transportan el agua, embalses, etc.) y que de alguna manera definen los límites desde donde se abastece una región determinada. En resumen los criterios utilizados para la definición de estas Unidades o Sistemas Hídricos de Explotación fueron: – Criterio Físico: Cuenca Hidrográfica, Hidrogeología, Localización, Altura Topográfica y Relieve. – Criterio de Explotación: Fuente de Abastecimiento, Almacenamiento, Distribución.

En función de lo expuesto se dividió a la provincia de Córdoba en 7 Sistemas Hídricos de Explotación y/o Cuencas Sociales:

• Sistema Norte: cuencas de los ríos del norte (Seco, De los Tártagos, Pisco Huasi, Macha, Río Pinto, Jesús María, Carnero, Manzano, etc.). Azudes de Pisco Huasi y Villa María de Río Seco. SE ASUME AQUÍ EL APORTE DE AGUA POTENCIAL DESDE EL RÍO DULCE.
• Sistema Noroeste: cuencas de los ríos del Noroeste (ríos y arroyos Ischilín, Copacabana, Cruz del Eje, Soto, Pichanas, Guasapampa, etc.). Diques Cruz del Eje, Pichanas, Los Alazanes, El Cajón y San Jerónimo. Azudes de Copacabana y Paso de las Campanas.
• Sistema Oeste: cuencas de los ríos de Traslasierras (ríos y arroyos Chancaní, Rugapampa, Panaholma, Mina Clavero, Los Sauces, Nono, Las Tapias, Las Chacras, Luyaba, etc.). Diques La Viña y Compensador La Viña.
• Sistema de los Ríos 1ero (Suquía) y 2do (Xanaes): Cuencas de los ríos Suquía, Xanaes. Diques Portecelo, La Falda, San Roque, La Quebrada, Los Molinos I y Los Molinos II.
• Sistema del Río 3ero: Cuenca del río Ctalamochita. Sistema de Acueductos de Agua Superficial y Subterránea desde Villa María hasta San Francisco y Morteros al Norte, Laboulaye al Sur y Marcos Juárez al Este. Diques Cerro Pelado, Arroyo Corto, Embalse Río III, Ing. Reolín, y Piedras Moras. Además de dichas localidades se encuentra la ciudad de Río Tercero, Almafuerte, etc.
• Sistema del Río 4to: cuenca del río Chocancharava. La ciudad más importante del sistema es Río Cuarto, también se encuentran Sampacho, Coronel Moldes.
• Sistema del Sur/Río 5to: cuenca del río Popopis y Bañados de la Amarga. Presas de Achiras y Las Lajas y El Chañar.

Capacidad de Embalses